Greffe de tête, car il n'y a pas eu (et ne le sera peut-être jamais)

Nous revenons périodiquement pour parler de présumés transferts de tête entre les cadavres. Il s'agit en fait d'une opération insensée et, aujourd'hui comme à l'avenir, pratiquement impossible.

Parfois, il arrive de voir des titres en ligne sur des greffes de tête présumées. L'un, fin 2017, a été annoncé par le neurochirurgien italien Sergio Canavero lors d'une conférence de presse à Vienne: l'opération aurait été réalisée en Chine sur deux cadavres - la tête de l'un et le corps de l'autre - qu'une équipe de chirurgiens chinois il "s'assemblerait" en connectant la colonne vertébrale, les nerfs et les vaisseaux sanguins au cours d'une opération de 18 heures.

Avec le recul, une intervention sur deux cadavres n'est pas - techniquement - une greffe. Et donc il n'est pas correct de parler de greffe de tête. Mais même pour vouloir ignorer cet aspect, les contours de l'histoire sont très enfumés, comme cela arrive toujours lorsque le neurochirurgien italien controversé est impliqué.

Canavero, en fait, n'a pas ajouté de détails pour clarifier, par exemple, si les cadavres avaient immédiatement avant le prélèvement des organes ou si, pendant l'intervention, des systèmes de soutien étaient utilisés. Il a dit que la prochaine étape serait d'exécuter la procédure sur un patient vivant paralysé de la tête en bas.

Mais en supposant que le «succès» puisse être évoqué, lorsque les patients arrivent sur la table d'opération déjà morts, est-il possible que cette intervention ait, en un sens, fonctionné? Et dans un avenir lointain, une transplantation complète du corps sera-t-elle jamais une option?

Frankenstein sans se réveiller. Nous avions déjà parlé des annonces de Canavero - et de leurs limites - dans le passé ici et ici. Qu'est-ce qui est différent d'il y a quelques années?

Très peu, comme l'explique Dean Burnett, neuroscientifique et journaliste du Guardian, «peut-être que la procédure adoptée était une bonne démonstration de la façon« d'attaquer »les nerfs et les vaisseaux sanguins à grande échelle, mais avec ça? Ce n'est que le début de ce qu'il faut pour qu'un corps fonctionne. Vous pouvez assembler deux moitiés de voitures différentes et appeler cela un succès si vous le souhaitez, mais au moment où vous tournez la clé et que tout explose, la plupart des gens auraient du mal à affirmer que c'était une idée géniale. "

La méthode scientifique voudrait alors qu'un tournant révolutionnaire similaire soit publié dans une revue à comité de lecture et partagé avec des collègues chirurgiens, avant d'être diffusé, sans détails, dans la presse.

Pourquoi est-il si difficile de transplanter une tête? D'un point de vue strictement médical, la transplantation corporelle totale pose au moins trois problèmes majeurs et insurmontables: les milliers de nerfs contenus dans les deux moignons de la moelle épinière, la température du cerveau et le problème du rejet.

Si certains organes, comme le cœur, sont relativement faciles à transplanter (car il est "suffisant" pour connecter un nombre limité de vaisseaux), d'autres sont pratiquement impossibles à transférer d'un corps à un autre. L'un d'eux est la moelle épinière: il y a des millions de connexions neuronales qui doivent être restaurées pour qu'elle fonctionne à nouveau, et une greffe similaire n'a jamais été possible jusqu'à présent.

Ce serait un exploit monumental: ce n'est qu'en 2017 que nous avons réussi, avec une extrême patience et difficulté, à transplanter une main pour que les nerfs fonctionnent suffisamment bien pour garantir une fonctionnalité décente. D'autres succès de transplantation, tels que le visage, le pénis, l'utérus, ont nécessité des décennies de tentatives et sont déjà considérés comme révolutionnaires.

Version de Canavero. Comme Chiara Palmerini l'a expliqué dans Focus en 2016 (version papier), Canavero soutient que le secret pour surmonter cette impasse réside dans la façon dont le cordon est sectionné: si la coupe est précise, chirurgicale, les dommages aux fibres nerveuses seraient beaucoup plus faciles à réparation en ce qui concerne les blessures causées par des traumatismes et des accidents, et la moelle subirait une sorte d'auto-guérison.

Il y a en fait certains cas qui suggèrent que cette théorie peut avoir une base, par exemple celle d'un patient paralysé qui a recommencé à marcher après avoir eu sa moelle presque complètement sectionnée par une blessure par coup de couteau. Mais ce sont de rares cas, et loin de la description de la greffe de tête.

Le deuxième élément clé du plan Canavero serait l'utilisation de substances qui favorisent la fusion des cellules nerveuses, une condition préalable essentielle pour recréer la connexion de la moelle. Ce qui ferait le miracle s'appelle le polyéthylène glycol, dans l'abréviation Peg, un matériau de type gel utilisé en bio-ingénierie, mais aussi en restauration (le bois du navire suédois Vasa, récupéré des fonds marins, a été précisément consolidé avec cette substance).

Canavero dit qu'il a déjà réussi une greffe de tête sur des rats et des singes, mais même ces affirmations sont discutables: le primate ne s'est jamais réveillé de l'opération et a été laissé attaché aux machines qui l'ont maintenu en vie pendant 20 heures , "pour des raisons éthiques".

Les minutes comptaient. Le deuxième détail non négligeable concerne le cerveau, qui commence à se dégrader et à mourir après quelques minutes sans oxygénation, provoquant des dommages permanents. Même s'il s'est refroidi autant que possible, pourrait-il être maintenu en vie assez longtemps pour avoir le temps de réparer patiemment les millions de connexions neuronales mentionnées ci-dessus? Probablement pas, et toute lésion cérébrale annulerait l'utilité d'une greffe corporelle totale (au moins avant que le cerveau ne fonctionne).

Qui est-il? Enfin, il y a l'énorme problème du rejet psychologique. Contrairement aux greffes d'organes internes, celles des parties visibles telles que le visage, les mains ou le pénis présentent de très fortes probabilités de rejet psychologique par le patient, qui en ressentait également le besoin.

Le succès de la première greffe du pénis a été partiellement obscurci par les demandes du patient de retirer les nouveaux organes génitaux, qu'il estimait ne pas reconnaître. Cela arrive souvent avec les mains - avec des patients qui préfèrent visiblement de fausses prothèses à des appendices qui appartenaient à quelqu'un d'autre. Imaginez la sensation d'avoir un corps entier (mort) d'un étranger. Qu'en est-il des médicaments anti-rejet pris pour empêcher un corps nouvellement arrivé de rejeter le "vieux" cerveau? Qui serait le propriétaire légitime à ce moment-là?

L'idée de transplantations corporelles totales évoque des scénarios troublants dans lesquels des cerveaux toujours plus âgés et narcissiques peuvent changer le "dessous" et faire le tour de corps jeunes et accrocheurs. Mais apparemment, il n'y a pas lieu de s'en inquiéter: nous y arriverons à peine.

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