Australopithèque Lucy a découvert aujourd'hui, il y a 41 ans

C'est le 24 novembre 1974 que les restes de Lucy ont été découverts, l'hominidé le plus connu jamais trouvé et vécu il y a 3,2 millions d'années.

Australopithèque Lucy est "notre arrière-grand-mère". Il s'agit de l'hominidé le plus célèbre jamais trouvé et sa découverte - il y a 41 ans - était fondamentale (mais non décisive) pour dessiner l'évolution de notre espèce. Aujourd'hui marque l'anniversaire de sa découverte. Voici son histoire.

CONSTATATION DE LUCY. La période entre 1973 et 1977 est définie par certains comme l'âge d'or de la paléoanthropologie. Dans les gisements fossilifères de la région Afar, dans le bassin du Hadar, à une soixantaine de kilomètres d'Addis-Abeba en Éthiopie, des milliers de fragments de fossiles d'hominidés qui vivaient il y a 3 à 4 millions d'années ont été mis au jour.

Le 24 novembre 1974, le paléoanthropologue Donald Johanson a commencé à vérifier un point déjà analysé à plusieurs reprises sans chance particulière. Il a remarqué qu'il y avait un fossile d'os, probablement d'un bras, et a commencé à creuser soigneusement. A proximité, son équipe a commencé à trouver d'autres fragments, de plus en plus nombreux.

Les érudits ont fait face au squelette le plus complet d'un ancien ancêtre humain de plus de 3 millions d'années: 52 os, dont les os des membres, la mâchoire, quelques fragments du crâne, des côtes, des vertèbres et surtout du bassin, ce qui a permis de comprendre qu'il s'agissait d'une femme. Le même soir, les paléoanthropologues se sont rassemblés autour du feu et lui ont donné un nom: ils l'ont appelée Lucy, s'inspirant davantage d'une des chansons les plus entendues dans le camp: Lucy dans le ciel avec des diamants, des Beatles.

Le squelette fossile de Lucy n'a pas les membres inférieurs, mais les os des jambes et du bassin montrent que la position dressée a déjà été acquise il y a 3,2 millions d'années (c'est la datation dressée du squelette): les hominidés ont presque toujours emménagé cette position, pas seulement pour certains traits.

QUI ÉTAIT LUCY. "Son cerveau était un peu plus gros que celui d'un chimpanzé", explique Donald Johanson, qui l'a découvert. «Les os étaient adaptés à une démarche droite. Mais il avait encore des personnages singes: visage prognathisé, nez aplati et front insaisissable ». Les membres supérieurs étaient longs et cela indique que, bien que marchant de manière très similaire à un homme moderne (ou plutôt à une femme), Lucy savait grimper aux arbres avec agilité.

Elle mesurait environ un mètre et pesait probablement 25 kg. L'épaisseur de l'émail des dents indique donc qu'il se nourrissait principalement d'aliments plutôt coriaces, probablement des racines avant tout. Le nom scientifique de l'espèce a également été inventé pour elle: Australophitecus afarensis (d'Afar, la région de la découverte).

Comment est-il décédé? Difficile de l'établir étant donné l'antiquité des os, mais comme dans la même "couche" géologique des fragments des corps d'au moins 13 individus différents ont été trouvés, certains chercheurs ont osé l'idée que le groupe était peut-être mort d'une catastrophe naturelle soudaine (peut-être un inondation) et que Lucy et les autres sont la plus ancienne preuve archéologique du fait que les ancêtres de l'homme vivaient déjà en groupe.

De plus, selon certains chercheurs, Lucy avait environ 18 ans lorsqu'elle est décédée. Très jeune? pas vraiment: selon les chercheurs, l'espérance de vie des spécimens d'Australopithecus afarensis était d'environ 25 ans.

Des outils plutôt que des dents. Il y a deux millions et demi d'années, l'afarensis était divisé en différentes espèces. «Certains», explique Johanson, «ont choisi un régime végétarien, développant des dents solides. D'autres préféraient un régime omnivore riche en viande. Les mâchoires et les dents avaient donc moins à mâcher (au même volume la viande se nourrit plus que les légumes) et elles devenaient plus petites. En retour, le crâne a grandi. Et avec lui le cerveau ». Aussi parce que, pour briser les os et obtenir la moelle nourrissante qu'ils contiennent, ces petits-enfants de Lucy ont inventé les premiers outils en pierre.

Album de famille. Mais l'histoire de notre espèce commence quelques millions d'années plus tôt. Il y a six millions d'années, en Afrique de l'Est, la forêt s'était partiellement retirée, laissant une série d '"îles" vertes, de grands buissons riches en nourriture séparés les uns des autres par des étendues couvertes de hautes tiges d'herbe. Pour se déplacer d'une île forestière à une autre, les singes anthropomorphes qui avaient longtemps prospéré dans la région ont dû sortir à l'air libre et traverser ces étendues brûlées par le soleil, où se trouvaient des prédateurs.

La "descente" des branches. Certains singes ont appris que marcher sur de longues distances uniquement sur les membres inférieurs pouvait être bénéfique; ce faisant, ils pouvaient en fait voir à l'avance tous les dangers, au-delà des tiges d'herbe jaunie. Cela a également permis d'utiliser les membres supérieurs pour manier des bâtons et lancer des pierres, ce qui, surtout lors des déplacements en groupe, s'est révélé être une défense collective efficace. Les marcheurs les plus qualifiés pourraient donc vivre plus longtemps, avoir plus d'enfants et garantir leur croissance. Leur ADN est ainsi passé à la postérité, améliorant et fixant, de génération en génération, la caractéristique de la marche droite. C'est ainsi que les anthropologues expliquent l'origine de la bipédie, l'une des adaptations les plus importantes de l'évolution humaine grâce à laquelle,à travers un long processus qui a vu naître une vingtaine d '"hominidés" différents puis s'éteindre, nous sommes arrivés à notre espèce: l'Homo sapiens.

"La locomotion bipède a également laissé les mains libres pour le transport de nourriture, d'objets et de jeunes enfants", explique Giorgio Manzi, paléoanthropologue de l'Université La Sapienza de Rome. «Des mains adaptées à une prise de précision, qui a permis une meilleure manipulation des objets, et à la fabrication d'outils en pierre, qui pourraient frapper et donc détacher les éclats des cailloux. Après tout, la compétence manuelle, dans un cercle vertueux, était la condition préalable au développement du cerveau ». En calculant, en fait, à travers l'ADN mitochondrial la "distance génétique" entre les différentes espèces de singes anthropomorphes et l'homme moderne, la biologie moléculaire a établi que la séparation de notre lignée évolutive de celle qui a conduit aux gorilles et chimpanzés d'aujourd'hui s'est produite il y a environ 6 millions d'années. Grâce à la fiabilité de cette horloge moléculaire,les paléontologues ont confirmé l'intuition de Charles Darwin sur l'origine africaine de l'homme. Il n'y a toujours pas de données définitives, mais en Afrique trois espèces fossiles très anciennes ont été trouvées, qui peuvent être placées dans la famille des hominidés, dont les primates bipèdes dont nous sapiens font également partie.

Aux racines de l'arbre. Le plus ancien d'entre eux est Sahelanthropus tchadensis, découvert au Tchad et a vécu il y a environ 7 millions d'années. Bien qu'avant la séparation de la lignée évolutive de l'homme, Sahelanthropus représente le premier témoignage d'un hominidé capable de marcher sur deux jambes, bien qu'imparfaitement. "Des études récentes réalisées avec CT sur un crâne Sahelanthropus presque complet semblent confirmer son appartenance à la famille des hominidés", ajoute Manzi. Les plus récents sont Ardipithecus kadabba, trouvé en Éthiopie et âgé entre 5,2 et 5,8 millions d'années, et Orrorin tugenensis, découvert au Kenya et remontant à environ 6 millions d'années. Parmi ces derniers, en particulier, un fémur a également été trouvé,dont la structure a fait spéculer les scientifiques qu'il était plutôt habitué à se déplacer sur deux jambes.

Changement de rythme. Mais la véritable star de la paléontologie, quelques années après sa description extraordinaire dans la revue Science, est actuellement Ardi, une femelle d'Ardipithecus ramidus, une espèce déjà partiellement connue mais dont un spécimen presque complet n'avait jamais été retrouvé. Trouvé dans la vallée d'Awash, en Éthiopie, Ardi vivait il y a 4,4 millions d'années. Grâce à ce squelette bien conservé, l'équipe de chercheurs dirigée par Tim White de l'Université de Berkeley a pu définir ses traits et caractéristiques.

À en juger par la croissance des os, il s'agissait d'une femme de 14 ans, de 120 cm de haut, avec un poids estimé à 50 kilos. Le cerveau n'était que de 300 centimètres cubes, soit moins d'un cinquième de celui d'une fille actuelle. Ses bras et ses doigts étaient longs et ses poignets raides, pour lui permettre de bien grimper aux arbres. Ses pieds montrent toujours le gros orteil, comme chez les singes. Les jambes étaient courtes et la structure du bassin, déjà suffisamment large, semble suggérer qu'Ardi était un "bipède facultatif", qui utilisait deux jambes au sol et les quatre lors de la marche sur les branches.

En comparant les ossements fossiles d'Ardipithecus ramidus mâles et femelles trouvés dans diverses campagnes de fouilles, White a conclu que les mâles n'étaient que légèrement plus gros que les femelles, ce qui signifie que dans les communautés de cet hominidé, les rapports sexuels n'étaient pas réglementés par le harem (un grand mâle avec de nombreuses femelles, comme chez les gorilles), mais ils étaient promiscueux, comme chez les bonobos ou chimpanzés pygmées actuels, dans lesquels une femelle peut s'accoupler avec plusieurs mâles.

Régime alimentaire et cerveau. Si, comme le prétendent les théories paléoanthropologiques les plus récentes, le développement cérébral a commencé "par les pieds", c'est-à-dire par la marche, les empreintes fossiles trouvées il y a plusieurs années à Laetoli, en Tanzanie, par Mary Leakey, ancêtre de son mari Louis d'un dynastie des chasseurs de fossiles, prouvent qu'il y a déjà environ 3,6 millions d'années, les pieds des hominidés (peut-être ceux de l'espèce Australopithecus afarensis) étaient similaires à ceux de l'homme actuel, et ne sont plus des singes comme Ardi les avait.

Comme mentionné, le squelette fossile de Lucy, la célèbre femme singe (A. afarensis) découverte en Éthiopie par le paléoanthropologue américain Donald Johanson, n'a pas les membres inférieurs, mais les os des jambes et du bassin montrent que les 3,2 millions debout il y a des années, il a été acquis: les hominidés se déplaçaient presque toujours dans cette position, non seulement pour certains traits.

grands mâcheurs. À l'époque, les forêts avaient presque complètement reculé et la savane s'était propagée en Afrique de l'Est. Le bipède n'est donc plus seulement une variante de la locomotion pour se déplacer d'un point forestier à un autre, mais une adaptation fixe.

Australopithecus afarensis avait un cerveau de 500 cm3, déjà plus gros que celui d'un chimpanzé. Selon les théories les plus fiables, l'arbre de l'évolution à cette époque était divisé en deux branches principales. "L'une de ces branches comprenait des espèces telles que Paranthropus aethiopicus (qui vivait dans l'Éthiopie et la Tanzanie actuelles), Paranthropus boisei (Tanzanie et Kenya) et Paranthropus robustus (Afrique du Sud)", explique Anna Alessandrello, paléontologue au Musée d'histoire naturelle de Milan. "Ces hominidés avaient un crâne avec une crête sagittale où de forts muscles à mâcher étaient insérés et ils étaient équipés de puissantes mâchoires pour moudre les aliments végétaux coriaces, comme les noix par exemple". Ce n'est pas un hasard si P. boisei a même été surnommé "Casse-Noisette". "Chez les hominidés appartenant à la deuxième branche, comme l'Australopithecus africanus,les dents et les mâchoires sont restées légères, mais le crâne s'est développé », poursuit Alessandrello. Cependant, certains aspects de cette reconstruction ont été remis en question par certains chercheurs, qui considèrent plutôt P. robustus comme un descendant d'A. Africanus.

En tout cas, les scientifiques s'accordent à reconnaître à cette seconde branche le rôle de progéniteur du genre Homo, c'est celui auquel nous appartenons. L'un de ses premiers membres est sans aucun doute Homo abilis, trouvé en Tanzanie, daté de 1,8 million d'années et considéré pendant longtemps comme le premier hominidé à avoir construit des outils en pierre. Une théorie aujourd'hui remise en cause suite à la découverte d'outils en pierre plus anciens que les premiers fossiles du genre Homo.

Premiers chasseurs. H. abilis avait un crâne plus développé que les hominidés qui l'ont précédé, mais des mâchoires relativement moins puissantes, car son régime était devenu omnivore: c'est-à-dire qu'il incluait une bonne base de viande, qu'il avait obtenue en faisant le "charognard", c'est-à-dire hyènes et autres prédateurs de carcasses d'animaux morts, agissant souvent en groupe avec d'autres comme eux. Ses ustensiles en pierre étaient principalement utilisés pour briser les os pour manger la moelle, un aliment hautement nutritif H.abilis a longtemps été considéré comme le premier membre de la lignée évolutive d'Homo, mais une série de nouvelles découvertes a changé les cartes sur la table. Le premier d'entre eux est celui de l'Homo rudolfensis, avec un crâne assez grand et de nombreuses caractéristiques en commun avec H. abilis, mais qui remonte à une période antérieure.Le deuxième est Kenyanthropus platyops, trouvé par Meave Leakey, paléoanthropologue du Musée national du Kenya. Ce spécimen a un crâne plus petit et remonte à plus de 3 millions d'années, mais la forme du visage, la position des pommettes et la structure des dents rappellent celles de H. abilis et H. rudolfensis. D'autres hominidés importants étaient Homo erectus et Homo ergaster (certains chercheurs considèrent ce dernier comme la variante africaine du premier).D'autres hominidés importants étaient Homo erectus et Homo ergaster (certains chercheurs considèrent ce dernier comme la variante africaine du premier).D'autres hominidés importants étaient Homo erectus et Homo ergaster (certains chercheurs considèrent ce dernier comme la variante africaine du premier).

La technologie est née. On leur attribue quelques innovations technologiques, à la fois parce qu'elles sont responsables de la production des premiers haches de pierre, et de la capacité, sinon de créer du feu, au moins de le maintenir. Surtout, il semble qu'ils aient été les premiers hominidés à quitter l'Afrique et à coloniser l'Ancien Monde.

Migrations et extinctions. Il y a environ 1,7 million d'années, le genre entreprenant Homo était sorti d'Afrique et était arrivé en Géorgie, comme le montrent les fossiles trouvés sur le site et appelés Homo erectus georgicus. Un peu moins d'un million d'années plus tard, le prédécesseur d'Homo est arrivé en Europe: c'est le nom donné au crâne "italien" de Ceprano, près de Rome, et aux nombreux restes trouvés à Atapuerca (Espagne). Son cerveau était maintenant de 1 000 cm3 et il ne peut être exclu qu'il pratiquait le cannibalisme.

«À ce stade, il s'est diversifié dans des branches secondaires, en raison des évolutions géographiques», explique Manzi. «L'une de ces branches, l'homme dressé, était l'hominidé caractéristique de l'Asie, avec un cerveau qui atteignait 1 300 cm3. Homo heidelbergensis, celui de l'Europe, avait un cerveau de 1 600 cm3 ". De lui, il y a environ 200 mille ans, l'homme de Néandertal est descendu. A la même période, en Afrique, l'Homo sapiens est issu de l'Homo ergaster. Une datation confirmée par des études génétiques menées à la fois sur l'ADN mitochondrial (qui n'est hérité que par la voie maternelle) et sur celui du chromosome Y (qui n'est transmis que de mâle à mâle), grâce auquel il a été possible de reconstruire la progéniture, les parents et les migrations.

Certains paléontologues pensent que l'homo antécesseur était à la base de la ligne qui menait aux sapiens d'un côté et aux Néandertaliens de l'autre, Homo heidelbergensis. De plus, l'Homo sapiens est sorti d'Afrique et s'est propagé en Asie, au Moyen-Orient et en Europe. Il y a même eu quelques croisements avec l'homme de Néandertal, avant que cette espèce - ainsi que l'Homo erectus, qui avait réussi à survivre il y a jusqu'à 30 mille ans à Java - se soit éteinte, laissant Homo sapiens comme le seul représentant survivant de son genre .

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