Nikola Tesla, histoire d'un génie trompé

Il était l'un des plus grands inventeurs de tous les temps. Nikola Tesla, un scientifique serbo-croate qui a immigré aux États-Unis en 1884, a déposé autant de brevets que son rival Thomas Alva Edison. Mais il ne réussit pas autant à bénéficier de ses idées: à chaque fois, il est privé des gains mérités. C'est précisément pour cette raison que sa figure attire aujourd'hui tant de sympathie et de considération.

Un claquement de doigts et le spectacle commence: c'est un soir de 1891 et sur scène est Nikola Tesla, une scientifique serbo-croate qui a émigré aux USA. Pendant un instant, une boule de feu rouge flamboie dans sa main. Avec prudence l'homme, très grand, laisse glisser les flammes sur son habit blanc, puis sur ses cheveux noirs. Enfin, le magicien, qui à la stupéfaction du public est complètement indemne, place le mystérieux feu dans une boîte en bois.

"Maintenant, je vais m'illuminer comme le jour", dit Tesla. Et ici le théâtre de ses performances, le laboratoire de New York South Fifth Avenue, brille d'une lumière extraordinairement claire. L'inventeur saute ensuite sur une plateforme connectée à un générateur de tension électrique.

Lentement, le scientifique soulève le régulateur, jusqu'à ce que son corps soit exposé à une tension de deux millions de volts. Des décharges électriques grésillent autour de son torse. La foudre et les flammes scintillent de ses mains.

Lorsque Tesla coupe la tension, afin que les spectateurs rapportent, une lueur bleuâtre brille autour de lui.

LE DÉFAUT ÉLECTRONIQUE. Le «sorcier de l'électricité» aimait enchanter la haute société de New York avec sa mise en scène. Et pour montrer aux journalistes la puissance et la sécurité du système électrique qu'il a développé. Les performances spectaculaires faisaient partie de sa propagande dans la guerre d'électrification du monde .

C'est une guerre que Tesla (quoique contre sa volonté) a combattu contre un autre inventeur tout aussi célèbre. Un homme avec un caractère si différent qu'il personnifie l'exact opposé de Tesla: Thomas Alva Edison . Décontracté, intelligent, compétent en affaires. Pour les Américains, Tesla était au contraire un "poète des sciences", un théoricien et un malheureux brainiac, dont les idées étaient "grandioses, mais complètement inutiles".

Edison a mesuré la valeur d'une découverte par le montant de dollars qui est venu à son entreprise. Pour Tesla, cependant, il ne s'agissait pas seulement d'argent: le but d'une invention, selon lui, était principalement d'exploiter les forces naturelles pour les besoins humains.

Gagnant perdant. Tesla remportera finalement la bataille de l'électricité. Pourtant - comme cela s'est souvent produit dans sa vie - il va perdre. Et c'est tout comme un perdant qu'il est aujourd'hui revenu pour enchanter le public: le nombre de livres et de sites internet qui le concernent augmente, sur YouTube il y a des vidéos qui lui sont dédiées, un groupe de rock a choisi de s'appeler Tesla. Et une entreprise automobile financée par les fondateurs de Google a été baptisée Tesla Motor.

La puissance mystérieuse de l'électricité a fasciné Tesla depuis son enfance. Né le 10 juillet 1856 de parents serbes dans le village croate de Smiljan, il a vu un éclair éclatant lorsqu'il était enfant.

"Dans certains cas, l'air autour de moi s'est rempli de langues de feu animées", se souviendra Tesla dans son autobiographie. Habituellement, ces visions étaient accompagnées d'images intérieures. Avec les yeux de l'esprit, Tesla observait les environnements et les objets si clairement qu'il ne pouvait pas distinguer la réalité et l'imagination.

Esprit brillant. Au fil du temps, il a appris à contrôler ces suggestions: il a voyagé avec ses pensées dans les villes et les pays étrangers, se divertir avec les gens et se faire des amis.

La force de son imagination se manifeste à l'âge de 17 ans, lorsqu'il commence à "traiter sérieusement les inventions". Il n'a eu besoin d'aucun modèle, dessin ou expérience pour développer les appareils: tout le processus créatif s'est déroulé dans son esprit. Là, il a construit son équipement, corrigé des erreurs, les a mis en action. "Pour moi, il est complètement indifférent de construire une turbine dans ma tête ou dans l'atelier", écrit-il, "je peux même remarquer quand elle se déséquilibre."

En 1875, Nikola, 19 ans, a reçu une bourse de l' Université polytechnique de Graz , en Styrie. Son engagement envers les livres était obsessionnel, parfois de trois heures du matin à onze heures du soir, et la première année, il a réussi neuf examens avec notes complètes. "J'avais un véritable engouement: je devais finir tout ce que j'avais commencé", se souvient-il. Quand il a commencé à lire Voltaire, il a appris avec consternation que "ce monstre" avait écrit une centaine de livres. Mais il faisait toujours face à la gigantesque entreprise.

Délires obsessionnels. Le jeune homme a continué d'être soumis à un comportement compulsif. Il avait une forte aversion pour les perles et les boucles d'oreilles, il ressentait du dégoût pour les cheveux des autres. Il se sentait chaud devant une pêche. Il a répété certaines activités afin que les répétitions soient divisibles par trois. Il compta ses pas en marchant, calcula le volume du contenu des tasses à café, des assiettes creuses, de la nourriture. "Je n'aime pas la nourriture si je ne le fais pas", a-t-il noté.

À Graz Tesla est finalement tombé sur un mystérieux objet d'étude qui l'accompagnera pour le reste de sa vie: l' électricité . La plupart des hommes de l'époque considéraient le courant électrique comme une mystérieuse sève qui coulait le long des fils grâce à l'intervention d'une main fantôme. Tesla voulait maîtriser les lois de ce fluide. Et instinctivement, il était convaincu que l'avenir appartenait à un système non encore applicable: le courant alternatif . Un générateur de courant continu le produit grâce à un aimant permanent et une bobine qui tourne à l'intérieur de l'équipement; dans le cas d'un générateur de courant alternatif, l'aimant tourne au centre et produit le courant dans les bobines situées à l'extérieur.

L'avantage réside dans le fait qu'il n'est pas nécessaire de prendre le courant électrique d'une bobine tournante, en utilisant des contacts glissants qui provoquent des étincelles. Au lieu de cela, il se forme sur la partie statique externe du générateur.

À l'époque, tous les appareils électriques étaient alimentés en courant continu, celui qui circule sans cesse dans la même direction (voir l'illustration ci-dessous). Les scientifiques de l'époque considéraient les moteurs électriques alimentés par un courant alternatif impensables. Mais Tesla croyait en son intuition. Dans son esprit, il a fait l'expérience d'un moteur à courant alternatif. Avec la pensée a suivi le mouvement alternatif rapide du courant électrique qui bruissait dans les circuits de commutation, d'abord infructueux.

Intuition foudroyante. Il a fallu sept ans à Tesla, employé d'une compagnie de téléphone à Budapest, pour arriver à un tournant. Un soir de 1882, lors d'une promenade dans le parc de la ville, la solution se présenta à son esprit "comme un éclair". Tesla a saisi un bâton et a dessiné le diagramme d'un moteur absolument innovant dans la poussière, dans lequel les bobines externes, traversées par le flux de courant alternatif, ont généré un champ magnétique tournant. Cela a créé les forces qui ont mis le rotor interne en mouvement (voir l'illustration ci-dessous).

Comme dans un délire, Tesla a développé des moteurs, des dynamos et des transformateurs supplémentaires dans les semaines suivantes; ils avaient tous besoin ou produisaient du courant alternatif. "Un état spirituel de bonheur complet comme je n'en avais jamais connu dans la vie", écrit-il. «Les idées me sont venues dans un flux ininterrompu. La seule difficulté a été de réussir à les réparer. "

Tesla s'est rendu compte que le courant alternatif offrait un avantage décisif sur le courant continu: grâce à ses propriétés physiques, il pouvait être transporté par câble sur des centaines de kilomètres, avec presque aucune perte. Avec le courant continu, cependant, cela ne pouvait se faire que sur de courtes distances.

En Amérique. Deux ans plus tard, en 1884, il quitte l'entreprise et prend la route de New York, armé d'une lettre de recommandation. Il voulait travailler avec le grand Thomas Alva Edison et le convaincre de la valeur de sa découverte pionnière. Le magnat de l'ampoule avait construit la première centrale électrique publique au monde dans le centre de Manhattan. Mais le courant produit n'a pu éclairer que les lampadaires électriques à moins d'une centaine de mètres. Pour cela, Edison prévoyait de couvrir la ville avec un réseau de générateurs.

La lettre de recommandation a amené Tesla à un entretien avec Edison. Dès la première rencontre, cependant, il a été déçu: lorsqu'il a exposé les caractéristiques de son système électrique, l'Américain a répondu avec irritation pour l'arrêter avec cette folie. "Les gens veulent du courant continu, et c'est la seule chose que j'ai l'intention de traiter."

Le vol d'Edison. Cependant, Edison a reconnu le talent technique du jeune Serbe et l'a embauché, lui promettant un prix de 50 000 $ au cas où il pourrait améliorer les performances des dynamos DC. Tesla a accepté l'offre. Après près d'un an de travail acharné, il a pu annoncer ses succès au patron: les modifications apportées aux dynamos d'Edison étaient terminées, l'efficacité avait considérablement augmenté. Mais le salaire promis n'est pas venu. Edison a refusé de payer la prime. "Tesla, tu ne comprends pas le sens de l'humour américain", a-t-il justifié.

Indigné, Tesla a tiré . Plus tard, il a écrit sur le génie (présumé) du siècle: «Si Edison cherchait une aiguille dans une botte de foin, il examinerait avec la frénésie d'une abeille un fil après l'autre, jusqu'à ce qu'il trouve l'objet qu'il cherchait. C'est avec regret que j'ai été témoin de sa façon de procéder, bien conscient qu'un peu de théorie et de calcul lui auraient fait économiser 90% du travail ».

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Mieux seul que mal accompagné. Cependant, son excellent travail pour la Edison Electric Light Company a présenté Tesla au cercle des spécialistes. Immédiatement après la mise à pied, l'homme de 29 ans a accepté l'offre d'un groupe d'investisseurs et a fondé sa propre entreprise, Tesla Electric Light and Manufacturing Company. Mais encore une fois, ses espoirs ne se sont pas réalisés. Au lieu de préparer des systèmes à courant alternatif pour le marché, à la demande des financiers, il s'est retrouvé à construire un éclairage public et industriel innovant.

Tesla s'est méticuleusement consacré au développement d'une lampe à arc et a déposé plusieurs brevets. Mais après avoir terminé ses missions, il a été expulsé de l'entreprise et trompé sur l'indemnisation. "Une période de lutte s'ensuivit", se souvient sèchement l'inventeur. Pendant un an, il s'est retrouvé à joindre les deux bouts en travaillant sur appel dans la construction de routes.

Tour. Mais au début de 1887, son sort prit une tournure inattendue: le chef de l'équipe de construction apprit le prétendu moteur miracle de Tesla et le mit en contact avec Alfred K. Brown, le directeur de la Western Union Telegraph Company. Les sociétés de télégraphie avaient besoin d'électricité; et Brown s'intéressait au courant alternatif, qui pouvait être transmis sur de grandes distances sans perte. Non loin de la Edison Company, à Manhattan, les deux ont loué un laboratoire spacieux dans lequel Tesla a finalement pu accélérer la transposition pratique de son système à courant alternatif.

La guerre de l'électricité. Commence alors la guerre du courant électrique: Tesla dépose un brevet après l'autre pour les composants de son moteur innovant, donne des conférences, organise ses démonstrations devant un public enthousiaste et ne tarde pas à attirer l'attention de l'industriel George Westinghouse.

Westinghouse, lui-même ingénieur et inventeur, est entré sur le marché de l'électricité depuis quelques années, achetant plusieurs brevets. Contrairement à Edison, il croyait à la rentabilité de la nouvelle technique. Il a acheté les brevets de Tesla, établissant le paiement d'une redevance de 2,5 $ pour chaque puissance vendue "d'électricité Tesla". Et il a pris le terrain dans la bataille du courant alternatif.

Grâce à des pertes d'énergie réduites, Westinghouse a pu ériger ses centrales électriques en dehors des villes. De plus, ses câbles en cuivre étaient moins épais que ceux requis par le courant continu et les coûts des lignes électriques étaient inférieurs à ceux encourus par les concurrents.

Westinghouse a réussi à vendre de l'électricité à des prix plus avantageux qu'Edison et s'est rapidement retrouvé avec plus de clients. Mais ce dernier a poursuivi sa contre-attaque: il a recueilli des informations sur des accidents impliquant du courant alternatif, écrit des brochures et fait pression sur les politiciens.

Le sale jeu d'Edison. Il a payé de jeunes étudiants pour attraper des chiens et des chats qu'il a attachés lors de représentations officielles à des plaques de métal, puis en faisant passer le courant alternatif à travers leur corps secoué. Enfin, il a demandé au public: "Est-ce l'invention que nos femmes bien-aimées devraient utiliser pour cuisiner?"

En janvier 1889, une nouvelle loi entre en vigueur dans l'État de New York: les tueurs seront condamnés à mort par l'électricité. Edison a plaidé la cause du courant alternatif. En août 1890, un homme (William Kemmler) mourut dans la première chaise électrique: par courant alternatif. L'interrupteur a dû être enfoncé deux fois avant que le condamné ne cesse de grimacer.

Mais la campagne de diffamation promue par Edison n'a pas atteint ses objectifs. En deux ans, Westinghouse a construit plus de 30 centrales électriques et fourni à Tesla AC 130 villes américaines. L'appel d'offres de Chicago Expo a été lancé en 1893: Westinghouse a offert près d'un million de dollars de moins qu'Edison.

À partir de novembre 1896, les villes du monde entier ont installé presque exclusivement des centrales électriques à courant alternatif. Nikola Tesla était sur le point de devenir l'un des hommes les plus riches de la planète : selon l'accord de licence, il devrait percevoir un pourcentage pour chaque moteur électrique vendu et pour chaque utilisation des brevets sur le courant alternatif. Mais les investisseurs ont poussé Westinghouse à modifier le contrat.

Naïf ou magnanime? L'homme d'affaires a clairement dit à Tesla que le sort de l'entreprise dépendait de sa décision. Tesla, qui a vu un ami à Westinghouse, a déchiré le contrat et a échangé le pourcentage de brevets pour un taux forfaitaire de 216 mille dollars. De cette façon, il a perdu tous les droits non seulement sur les frais déjà gagnés, probablement 12 millions de dollars, mais également sur les milliards qui se seraient produits à l'avenir.

Pour Tesla, l'argent n'était pas important: ce qui importait, c'était la diffusion de sa technique . L'inventeur était déjà plongé dans de nouvelles tâches. Il a imaginé un monde où tous les hommes recevraient une énergie gratuite et illimitée . Pour Tesla, les réseaux électriques n'étaient qu'une étape intermédiaire sur la voie d'un système sans fil, capable d'envoyer des informations et de l'énergie dans le monde entier.

Énergie de distance. En 1898, il a développé la première télécommande . L'année suivante, dans un laboratoire situé près de Colorado Springs, il a réussi à envoyer des ondes radio sur une distance de 1 000 kilomètres.

En 1900, Tesla a trouvé un soutien financier pour la construction d'une tour d'antenne futuriste sur Long Island: son objectif était d'envoyer des ondes hautement énergétiques dans les couches supérieures de l'atmosphère pour distribuer de l'énergie dans le monde entier. Mais juste avant l'achèvement du projet, l'investisseur s'est retiré: si quelqu'un dans le monde aurait pu utiliser l'énergie produite à Long Island sans contrôle, d'où proviendraient les gains? Tesla a eu une dépression nerveuse dont il a eu du mal à se remettre. En 1917, l'échafaudage en acier de la tour a explosé et la ferraille a été vendue pour mille dollars.

La même année, l'inventeur devait recevoir la prestigieuse médaille Edison. Mais Tesla a refusé: l'honneur n'aurait donné du prestige qu'à Edison lui-même. Bernard Arthur Behrend, président du jury, l'a persuadé de l'accepter. "Si nous privions le monde industriel de tout ce qui est né du travail de Tesla", a déclaré Behrend, "nos roues cesseraient de tourner, les voitures électriques et les trains s'arrêteraient, les villes seraient sombres et les usines mortes et inutiles. Son travail a une telle ampleur qu'il est devenu le fondement même de notre industrie ».

Malgré sa renommée et ses 700 brevets, le magicien de l'électricité n'a jamais eu de succès économique.

Le 7 janvier 1943, à l'âge de 86 ans, Nikola Tesla, l'inventeur le plus désintéressé de l'histoire, mourut mal dans une canne dans une chambre d'hôtel à New York.

Tiré de Geo Magazine n. 48

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