Epiphanie: les origines du festival Befana

Epiphanie: comment est né le mythe de la Befana, une fête typiquement italienne liée au culte de la récolte et au passage de l'ancienne à la nouvelle.

Il arrive avec les Trois Rois pour balayer le temps de Noël avec un balai. Mais quelles sont les origines de la figure Befana? Ce caractère typique du folklore italien est né peut-être au sein d'anciens rites propitiatoires païens, hérités plus tard par les Romains.

Dans les douze nuits suivant le solstice d'hiver, dans une période consacrée aux célébrations de la renaissance de la nature, on croyait que de mystérieuses figures féminines survolaient les champs pour favoriser les futures récoltes, dirigées par Diana (la déesse lunaire de la chasse et de la végétation) ou par Sàtia (une divinité mineure liée au concept de satiété). Le mythe de la "femme volante" sur le manche à balai serait né d'ici.

Ça recommence. La figure de la vieille femme vêtue de haillons représenterait plutôt le concept de la vieille année , vécue, usée, ou pour d'autres de la nature hivernale pauvre et peu généreuse. C'est le sens du personnage de Perchta ou Berchta, une femme âgée aux cheveux ébouriffés, aux vêtements usés et aux pieds géants célébrée dans certaines régions d'Autriche et d'Allemagne - sans surprise, douze jours seulement après Noël.

La coutume de brûler des marionnettes vêtues de haillons pendant les vacances du Nouvel An est répandue dans de nombreuses villes d'Italie et d'Europe, et même le balai serait un symbole de purification, de propreté, de renaissance. Le fait que le Befana ait, au fil du temps, été assimilé à une sorcière dépend plutôt d'une contamination par Halloween ou de la condamnation du christianisme de tous les symboles païens, accusés d'influences sataniques.

Une dame généreuse. Même le terme Befana pourrait provenir, selon certaines théories, de la corruption lexicale de l'épiphanie (du grec epifáneia, "manifestation") à travers le bifanìa et le befanìa. L'habitude de livrer des cadeaux ou du charbon aux enfants serait plutôt liée aux personnages du Père Noël et de Saint-Nicolas, ou, pour certains, à la divinité romaine de Strenia, symbole de la nouvelle année, célébrée par des échanges traditionnels de cadeaux de bienvenue pendant les Saturnales ( de cette tradition vient le terme "strenne").

Une autre tradition a vu le festival de Befana l'occasion d'intégrer les revenus des familles les plus pauvres, à qui de la nourriture et de petits cadeaux ont été livrés en échange de leur passage de maison en maison pour l'échange de salutations. Une tentative moderne de christianiser la fête de Befana en l'associant aux Mages raconte une rencontre entre les prêtres de l'histoire biblique et la vieille femme, et la vaine tentative du premier de convaincre la femme de les accompagner à l'Enfant Jésus. Après un premier refus, le La vieille femme se serait repentie et, depuis lors, elle errait de maison en maison pour offrir des cadeaux à d'autres enfants, espérant ainsi expier sa renonciation.

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