Saint-Nicolas et la légende du Père Noël

L'histoire de Saint-Nicolas, le saint le plus aimé des enfants et la naissance de la légende du Père Noël.

Le mythe du Père Noël est né de la légende de Saint-Nicolas , vécu au IVe siècle, qui est traditionnellement célébré le 6 décembre: selon la tradition, Saint-Nicolas a donné une dot à trois pauvres filles afin que les mariées puissent aller au lieu de se prostituer et - dans un '' une autre chance - il a sauvé trois enfants.

Au Moyen Âge, l'usage de commémorer cet épisode avec l'échange de cadeaux le jour du saint (6 décembre) s'est répandu en Europe. La coutume est toujours en vogue aux Pays-Bas, en Allemagne, en Autriche et en Italie (dans les ports de l'Adriatique, à Trieste et au Tyrol du Sud): dans la nuit du 5 décembre sur le dos de son cheval rivalise avec le Père Noël . Les mauvais enfants doivent faire face à son serviteur velu et démoniaque, tandis que l'homme pieux laisse des cadeaux, des bonbons et des fruits dans la peau des plus méritants.

T RADIATIONS DE NOËL. Dans les pays protestants, Saint-Nicolas a perdu l'apparence de l'évêque catholique mais a conservé le rôle bénéfique sous le nom de Samiklaus , Sinterclaus ou Santa Claus . Les célébrations se sont déplacées vers le plus important festival voisin, Noël.

Le grand homme à la barbe blanche et au sac plein de cadeaux, cependant, est né en Amérique de la plume de Clément C.Moore, qui en 1822 a écrit un poème dans lequel il le décrit tel que nous le connaissons tous. Ce nouveau Père Noël a été un succès, et à partir des années 1950 il a également conquis l'Europe en devenant, en Italie, le Père Noël.

Qui était Saint-Nicolas? Contrairement au Père Noël, cependant, Saint-Nicolas existait vraiment. Il est né à Patara en 270 et a été évêque de Myra, en Lycie (Turquie moderne). Il est une figure enveloppée de mystère, mais des preuves archéologiques indiquent qu'il a vraiment vécu: son nom apparaît sur certaines des anciennes listes de participants au premier concile de Nicée (325), une réunion de tous les évêques de l'Église chrétienne pour tenter de clarifier la différences théologiques sur la nature du Christ.

En l'absence de certaines informations historiques, les biographes ont cependant reconstruit la vie de Nicola en la condamnant avec des détails souvent balayés par d'autres vies de saints. Seul enfant de parents fortunés, il semble avoir montré dès son plus jeune âge des signes de sa sainteté: les mercredis et vendredis, en effet, il allaitait une seule fois par jour, pour respecter l'abstinence prescrite par l'Église chrétienne. Il n'a pas touché à une mort spectaculaire, en martyr: il semble qu'il soit mort en quelques jours, de vieillesse, entre 345 et 352. Et comme il l'avait fait dans la vie, même mort, il a pris les défenses de sa communauté, donnant aux fidèles une huile parfumé par les pouvoirs miraculeux qui jaillissaient de ses reliques, conservés dans la cathédrale de Myre jusqu'au XIe siècle (et emportés par les Bari en 1087).

Jusqu'à présent, cependant, sa renommée n'est restée liée qu'à la Lycie. Le tournant s'est produit entre le VIIe et le VIIIe siècle, lorsque, devant la côte où se trouvait le sanctuaire, les Byzantins et les Arabes se sont battus pour la suprématie sur la mer. Ainsi vint le saut de statut: Nicola devint la référence des marins byzantins et de leur protecteur, se transformant d'un saint local en un saint international. Son culte s'est étendu le long des routes de la mer Méditerranée, arrivant à Rome et à Jérusalem, puis à Constantinople, en Russie et dans le reste de l'Occident. Au 9ème siècle, il s'est étendu à l'Allemagne.

Sauveur d'enfants. Dans le même temps, sa biographie définitive se développe, «enrichie» de nouveaux épisodes. L'une des plus célèbres est l'histoire des trois filles, particulièrement répandue au XIe-XIIe siècle: émue par le sort de trois pauvres filles que son père pensait prostituer, Nicola leur jeta pendant trois nuits autant de sacs d'or par la fenêtre ouverte (alors symbolisé dans l'iconographie avec des boules d'or) comme dot pour les faire se marier. Cette histoire a donné à Nicola la renommée de généreux porteur de cadeaux, ainsi que protecteur des vierges et garant de la fertilité.

Et les enfants? Sa relation particulière avec eux découle d'une sombre histoire médiévale digne des contes de fées des frères Grimm: une nuit, trois garçons demandent l'hospitalité dans une auberge; l'hôte et sa femme les accueillent volontiers car ils ont fini la viande dans le garde-manger, puis les déchirent en morceaux avec la hache et les marinent. Après le massacre, Saint-Nicolas frappe à la porte et demande une assiette de viande. Lorsque l'hôte refuse, il est emmené au garde-manger, où il extrait les trois jeunes, vivants et en bonne santé, de la saumure. L'histoire a circulé principalement dans les écoles ecclésiastiques, où, le 28 décembre, la fête des Innocents a été célébrée. A l'occasion de cette version christianisée des Saturnales, fête païenne tapageuse de la Rome antique, les étudiants ont élu "l'évêque",une sorte de dieu romain Saturne qui a présidé les célébrations et fait des cadeaux.

A partir de la fin du XIIIe siècle, le 6 décembre devient le jour où les «évêques de Nicola» montent sur leurs bancs: la tradition atteint son apogée au XVIe siècle (mais à certains endroits elle perdure jusqu'au XIXe). Et même lorsque l'Église, scandalisée, a commencé à interdire ces carnavals païens, Nicola a survécu dans les écoles et les maisons grâce aux enfants, qui ont continué à le célébrer et à recevoir ses cadeaux.

Dévotion italienne. L'histoire et la dévotion à Saint-Nicolas sont également répandues dans deux villes italiennes: Bari et Venise. Après la chute de Myra entre les mains des musulmans, en 1087, les habitants de Bari ont fait une expédition dans cette ville. Les reliques, c'est-à-dire les ossements du saint, faisaient partie du butin.

Environ 10 ans plus tard, les Vénitiens ont également montré Myra et récupéré d'autres os, laissés par les Bari pressés. Les Vénitiens ont transporté ces restes à l'abbaye de San Nicolò del Lido, se vantant également de posséder les restes du saint. Ils l'ont déclaré protecteur de la flotte vénitienne. Et ils lui ont consacré de nombreuses œuvres, comme la cathédrale du "Giardino della Serenissima" (la ville de Sacile, en Frioul, dont il est le patron).

Mais San Nicola di Bari est-il le même Nicola de Venise? En 1992, avec l'analyse de l'ADN, il a été établi que les restes appartiennent à la même personne.

Récemment en Turquie, certains archéologues ont découvert une sépulture qui, selon les chercheurs, est celle de Saint-Nicolas. Et le mystère, au lieu de se résoudre, semble même s'épaissir.

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