Qui était Thomas Cook?

Le voyagiste qui porte le nom de l'inventeur des voyagistes et voyages tout compris, dont le premier a été organisé en 1841 pour distraire les masses de l'alcoolisme, a fermé ses portes.

Né le 22 novembre 1808, Cook est issu d'une famille modeste de Melbourne (Angleterre), où il a reçu une éducation stricte basée sur les valeurs de l'église baptiste. Il a commencé à travailler à 14 ans et à 20 ans il est devenu prédicateur, puis a rejoint la Society of Temperance, un groupe religieux qui luttait pour la moralisation des coutumes. Commence alors une lutte passionnée contre l'alcoolisme, considéré comme le pire fléau de la société, qui touche principalement les plus pauvres. Le jeune prédicateur prohibitionniste (qui s'était entre-temps spécialisé comme typographe pour joindre les deux bouts) comprenait cependant que les mots ne suffisaient pas à endiguer le problème: il fallait proposer quelque chose de différent, une manière plus édifiante de passer son temps libre.

Tout inclus.Cook a pensé à profiter du chemin de fer, qui dans ces années s'étendait à tout le pays, et a proposé "le voyage" comme une activité récréative pour les classes pauvres. L'aventure commence le 5 juillet 1841, lorsque Cook organise le premier voyage collectif en train depuis Leicester et Loughborough, pour le prix d'un shilling (vingt, par rapport à la livre du temps). Cook a pensé à tout, des billets aux repas en passant par l'hospitalité, avec des hymnes religieux et des homélies qui invitaient à l'abstinence. Bref, un vrai forfait "tout compris". En tant qu'imprimeur, Cook a fait la promotion de l'événement en imprimant des centaines de dépliants et la stratégie a fonctionné, alors que près de 600 adeptes de la Temperance Society ont participé à la tournée. Un résultat sans précédent,tandis que les voyages d'agrément étaient l'apanage des classes bourgeoises et aristocratiques.

Innovant. C'est ainsi que Cook a ouvert sa première agence, mais son nom n'a été établi qu'en 1851, à l'occasion de la première grande exposition universelle au Crystal Palace à Londres, quand il a réussi à amener environ 150 000 personnes dans la capitale. Le "Thomas Cook" a ainsi pu traverser les frontières anglaises et proposer des itinéraires européens. Pour rendre le voyage facile et accessible, l'agence s'est occupée de tous les aspects: grâce à des accords avec les hôtels et restaurants, le client a pu rester à prix réduit, tout en émettant des "circulaires" spéciales (qui anticipaient les chèques de voyage lancés par le America Express en 1891) a permis de voyager à l'étranger sans changer d'argent. En 1873, Cook était également l'auteur et l'éditeur du premier European Rail Timetable,collecte des horaires de tous les chemins de fer européens (toujours publié).

Crépuscule.L'entrée dans l'entreprise du fils de Cook, John Mason, en 1871, fut décisive pour la consolidation de l'agence (désormais dénommée "Thomas Cook and Son") qui, l'année suivante, put même organiser la première tournée du monde: une tournée de sept mois des États-Unis en Extrême-Orient, en passant par la mer Rouge et la Méditerranée. "Thomas Cook and Son" a donc continué de croître même après la mort de Thomas (1892), ouvrant des milliers de succursales dans le monde entier et s'établissant comme le voyagiste le plus puissant de l'histoire. Passant de main en main, il a pris le nom de "Thomas Cook Group" en 2007, jusqu'à ce que, le 23 septembre 2019, écrasé par la concurrence des géants du numérique du secteur du voyage et des compagnies aériennes low cost, il doive déclarer faillite. Ainsi fermé unil avait commencé il y a près de 180 ans, grâce à ce prédicateur prohibitionniste entreprenant qui a inventé une nouvelle façon de faire connaître le monde.

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