L'extraterrestre? Ils existaient probablement déjà

Nous ne savons pas s'il y en a maintenant, mais des civilisations extraterrestres technologiquement avancées sont presque certainement déjà apparues dans l'histoire de l'Univers observable avant nous.

Le mois dernier, 1 284 nouvelles exoplanètes ont été ajoutées aux corps célestes découverts par Kepler, ce qui porte le nombre de mondes extrasolaires connus à plus de 3 000. Mais, mis à part les chiffres, ce que beaucoup demandent, c'est ...

y a-t-il une civilisation extraterrestre sur l'un de ces mondes?

Quelle est la probabilité que l'Univers héberge d'autres formes de vie technologiquement avancées?

En 1961, Frank Drake , astrophysicien de la National Academy of Sciences des États-Unis et fondateur de SETI avec Carl Sagan , a élaboré une célèbre équation pour calculer la possibilité d'existence d'extraterrestres "intelligents".

Dans un article récemment publié dans la revue Astrobiology, les astronomes des universités de Rochester et de Washington, Adam Frank et Woodruff Sullivan, ont révisé cette équation sur la base des découvertes les plus récentes de Kepler, aboutissant à une conclusion intéressante: nous ne savons pas s'il existe actuellement sont des civilisations extraterrestres, mais il est très probable qu'il y en avait avant nous.

Les éléments à considérer. Drake a développé l'équation qui porte son nom lors d'une conférence sur les possibilités de communication interstellaire. Comme le contact avec d'autres formes de vie céleste dépend du nombre de civilisations avancées dans la galaxie, il a identifié 7 facteurs dont ce nombre peut dépendre. Les voici, dans l'ordre dans lequel ils doivent être considérés:

# 1 # le nombre d'étoiles qui naissent chaque année;

# 2 # la fraction de ces étoiles qui héberge des planètes;

# 3 # le nombre de planètes dont l'orbite permet la formation de la vie (c'est-à-dire qui sont dans la zone d'habitabilité);

# 4 # le nombre de planètes, parmi celles potentiellement habitables, sur lesquelles la vie s'est réellement développée;

# 5 # la possibilité que la vie intelligente ait évolué sur ces corps célestes "habités" ...

# 6 # ... et suffisamment avancé pour envoyer des signaux radio;

# 7 # enfin, la durée de vie moyenne de la civilisation avancée susmentionnée.

Peu à dire. L'équation de Drake n'est pas une loi universelle, mais un point de départ (notable) pour guider le raisonnement. C'est pourquoi depuis des décennies, avec très peu de données scientifiques disponibles - à l'exception de la seule connue depuis un certain temps, c'est-à-dire le nombre d'étoiles nées chaque année - les spéculations sur l'existence des extraterrestres ont toujours été réduites à des duels d'opinion, entre pessimistes et optimiste.

Plus d'outils. Aujourd'hui, cependant, trois variables de l'équation de Drake sont connues. Nous savons:

# 1 # combien de nouvelles étoiles naissent chaque année (dans la Voie lactée, environ 7);

# 2 # le pourcentage d'étoiles qui hébergent des planètes (presque toutes);

# 3 # que 20-25% de ces exoplanètes sont dans la zone habitable.

Les deux chercheurs ont également reformulé la question de départ pour tenter d'éliminer un autre facteur de l'équation, celui de la durée des civilisations technologiquement avancées (point 7 de la liste).

Changeons de perspective. Au lieu de se demander combien de civilisations extraterrestres existent, ils se sont demandé

quelles sont les chances que la nôtre soit la seule civilisation technologiquement avancée qui ait jamais existé?

De cette façon, la variable sur la durée (et donc sur la possibilité de rencontre) des formes de vie devient superflue, et il ne reste que trois inconnues: (4) la probabilité que la vie se soit développée sur une exoplanète, (5) que cette vie soit intelligent, (6) qui est technologiquement avancé.

Nous ne sommes pas les premiers. La probabilité que ces trois facteurs se combinent peut être considérée comme extrêmement faible. Ce que Frank et Sullivan ont montré, c'est que même si nous supposons qu'il est extrêmement bas, selon les hypothèses les plus pessimistes, les chances que la nôtre ne soit pas la première civilisation technologiquement avancée sont plutôt très élevées. Par conséquent, la réponse au problème dûment reformulé est ...

À moins que les chances d'une civilisation extraterrestre se développant sur une planète habitable ne soient inférieures à un milliard sur 10 milliards, les humains ne sont pas la première forme de vie technologiquement évoluée à avoir habité l'univers observable.

Le confort des données. Dans le passé, les scientifiques les plus pessimistes ont émis l'hypothèse qu'il n'y a qu'une seule chance sur 10 milliards par planète de faire évoluer une civilisation technologiquement avancée. Eh bien, tout en maintenant ce niveau de pessimisme, un billion de civilisations avec ces caractéristiques auraient évolué tout au long de notre histoire cosmique.

Dans la pratique, avec les connaissances acquises jusqu'à présent, douter qu'il y ait eu avant nous d'autres civilisations avancées semble hautement irrationnel. Cela ne nous dit pas s'il y en a maintenant, mais peut-être est-ce suffisant pour nous faire sentir un peu moins seuls.

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