La mission spatiale Apollo 11, le mythe du consensus total

La distance historique avec les années des missions lunaires et en particulier de la mission spatiale Apollo 11 suggérerait une opinion publique largement favorable à ces entreprises: en réalité, il en était rarement ainsi - à l'exception de cette première étape épique.

La même distorsion temporelle qui nous empêche de nous souvenir de l'énorme engagement technologique et économique qui était nécessaire pour la mission spatiale Apollo 11 , pour envoyer l'homme sur la lune - en concentrant l'attention et la mémoire uniquement sur le moment presque mythologique de la atterrissage - porte également à croire que les Américains étaient des partisans enthousiastes du programme Apollo.

Après tout, 600 millions de personnes (un cinquième de la population mondiale) ont regardé les premiers sauts lunaires de Neil Armstrong à la télévision en direct. Aux États-Unis, le 20 juillet 1969, 94% de la population était devant une télévision réglée sur l'un des trois principaux réseaux, qui diffusaient à l'unisson les premiers stades du débarquement lunaire.

Un pays en ébullition. En fait, après l'assassinat de Kennedy, les deux administrations qui se sont succédé à la Maison Blanche se sont retrouvées à soutenir le programme lunaire sans même la moitié de la population qui pensait que cela valait le coup. Ce sont les années de la guerre du Vietnam, des révoltes civiles, des assassinats politiques et racistes. La plupart des Américains se demandaient quel sens cela faisait d'aller sur la Lune quand il y avait tant de problèmes à résoudre sur Terre (sur cette question persistante, voir aussi: 10 excellentes raisons de soutenir l'exploration spatiale).

Appréciation posthume. Le pourcentage d'électeurs en faveur des missions Apollo dans les sondages n'a augmenté de manière significative qu'après la fin du programme lunaire. Dans les sondages de 1964, seulement 26% des Américains étaient d'accord. La veille de Noël 1968, les astronautes d'Apollo 8 ont diffusé des images en direct de la surface lunaire à une centaine de kilomètres, tout en lisant les dix premiers versets de la Genèse (ce fut l'un des moments collectifs les plus intenses et dramatiques qui précédé l'alunissage).

De l'orbite lunaire, William Anders a pris ce qui allait devenir l'une des photos les plus célèbres de tous les temps: l'Earthrise, l'image couleur de la Terre s'élevant de l'horizon lunaire, selon beaucoup inspira la conscience environnementale d'une génération.

Au lendemain de la mission Apollo 8, fin 1968, seuls 39% des Américains étaient favorables à l'envoi d'un homme sur la lune. En 1979, 47% des Américains pensaient que les missions lunaires en valaient la peine (économique et technologique), et dix ans plus tard, en 1989, 77% des répondants le pensaient.

Des scientifiques divisés. Même dans la communauté scientifique, il y avait un certain scepticisme à l'égard de ce qui était considéré par beaucoup comme une entreprise militaire: la crainte était que les fonds alloués à la NASA - 4,4% des dépenses fédérales en 1964 (aujourd'hui c'est moins de 1% ) - ont été retirés d'autres domaines de recherche.

Les exclus. Dans les années les plus dramatiques de la guerre du Vietnam, la question lunaire était étroitement liée aux protestations des citoyens afro-américains, qui se sentaient mis à l'écart par un programme substantiellement "blanc" et qui voulaient attirer l'attention du Congrès sur les problèmes de pauvreté, le manque de la nourriture, le logement et la couverture sanitaire d'un cinquième de la population américaine.

Protestations sous la fusée. Le 15 juillet 1969, alors que Saturn V dominait la rampe de lancement du Kennedy Space Center à la veille du lancement d'Apollo 11, quelques dizaines de familles afro-américaines ont marché jusqu'à la porte du site de lancement, dirigée par l'activiste successeur de Martin, Ralph Abernathy. Luther King. Leurs demandes ont été bien résumées par une chanson composée en 1969 par The Last Poets, un groupe de poètes et de musiciens américains engagés dans des manifestations pour les droits civils des Afro-Américains (repris plus tard dans une reprise du musicien Gil Scott-Heron), Whitey on the Lune: "Un rat a mordu ma sœur Nell / Avec le blanc sur la Lune / Son visage et ses bras ont commencé à gonfler / Et le blanc est sur la Lune".

Perspective historique. Aujourd'hui, nous savons qu'Apollo 11 et l'alunissage ont ouvert une nouvelle ère dans les sciences et les technologies, ont uni une nation et toute l'humanité (au moins pendant un certain temps) et ont déclenché des décennies de développements dans de nombreux domaines ( pensez à la révolution numérique, également fille des micropuces du programme lunaire). Entre-temps, nous avons d'abord abandonné puis repris l'idée de coloniser notre satellite, et l'Amérique a eu son premier président noir. Mais le racisme, les inégalités et la pauvreté restent des problèmes ouverts et non résolus.

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