Alessandro Volta, histoire d'un génie italien

Voici l'histoire d'Alessandro Volta, le physicien italien rendu immortel par l'invention de la batterie et par de nombreuses découvertes.

Alessandro Volta était physicien et est entré dans l'histoire avant tout pour ses découvertes dans le domaine de l'électricité: son nom, sans surprise, a également inspiré une unité de mesure (celle de la tension), la Volt.

LA JEUNE FOIS. Alessandro Volta est né à Côme le 18 février 1745, d'une famille riche. Dans sa jeunesse, il étudia la rhétorique et la philosophie chez les jésuites, mais en 1761, lorsqu'il entra au séminaire Royal Benzi de Côme, il se lia d'amitié avec le chanoine Giulio Cesare Gattoni, à son tour physicien, qui lui transmit sa passion pour les sujets scientifiques. Ainsi le rêve des parents de le voir devenir prêtre finit par couler, tandis que l'humanité reçoit en cadeau un grand scientifique.

TRAVAIL SUR LES PHÉNOMÈNES ÉLECTRIQUES. Sur le seuil de 50 Volta possède déjà un programme scientifique extraordinaire. En plus d'avoir écrit plusieurs mémoires et lettres qui ont révolutionné la connaissance de l'époque sur les phénomènes électriques, il a en fait fait des inventions très pertinentes sur le sujet, dont le perpétuel électrophorus, un générateur électrostatique capable d'accumuler une quantité modeste de charge électrique en de façon discontinue, et le condenseur, qui permet de stocker l'énergie électrique en séparant les charges électrostatiques. Le meilleur est à venir.

LA GRANDE INVENTION . Au début des années 1800, une invention est née sur laquelle Volta travaille depuis un certain temps: la batterie, ancêtre de la batterie électrique, qui génère un courant électrique constant. Partant des théories de Luigi Galvani, qui, à partir des expériences sur les grenouilles, avait émis l'hypothèse de l'existence d'un "fluide électrique animal", Volta fabrique une batterie en alternant des disques de zinc et de cuivre avec du carton imbibé de saumure. Le phénomène sous-jacent au fonctionnement de la batterie voltaïque, par lequel une petite différence de potentiel s'établit entre deux conducteurs métalliques différents mis en contact, a pris le nom d'effet Volta.

L'annonce de l'invention de la pile a eu lieu en 1801 à la Royal Society de Londres, la rendant célèbre dans le monde entier. Parmi les nombreux honneurs reçus, Napoléon le nomme en 1805 Chevalier de la Légion d'honneur.

MÉTHANE ET PLUS LÉGER. Bien que beaucoup ne le connaissent que pour la pile, c'est Alessandro Volta qui a découvert l'origine du méthane.

Sauter en arrière: à l'automne 1776, le père Carlo Giuseppe Campi, de l'ordre de Somaschi, a remarqué une source "d'eau inflammable" dans les eaux stagnantes de San Colombano al Lambro (Mi) et a demandé à la Volta de l'étudier pour révéler sa nature. Le scientifique ne peut pas se rendre dans la Basse Lodigiana, mais travaille avec un cerveau: cet air est produit à l'intérieur des eaux marécageuses et soupçonne donc qu'il s'agit d'un événement commun à tous les marais.

L'intuition vient lorsque Volta est en vacances à Angera, sur la rive lombarde du lac Majeur: c'est ici que ses hypothèses se confirment.

Il recueille l'air produit dans un lit de roseaux, entre lacs et étangs, où reposent les restes de plantes et d'animaux en décomposition, montrant que le gaz n'est pas un produit d'origine minérale, mais organique.

Volta renomme ce gaz "air inflammable originaire des marais", qui deviendra plus tard le méthane. Dans l'une de ses lettres, il suggère de remplacer l'utilisation du pétrole comme combustible pour les lampes par du gaz provenant des marais.

Ces lampes, appelées "lampes perpétuelles" ou "lampes Volta", font de son inventeur le précurseur de l'éclairage au gaz. Le principe de leur fonctionnement a ensuite été étendu au briquet électrique, plus tard appelé briquet.

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