15 choses que vous ne connaissez peut-être pas sur le cannibalisme

Pour les animaux, cela signifie économiser des ressources, sécuriser la progéniture, soumettre les rivaux; pour l'homme, elle coïncide avec le désespoir, le culte ancestral, la perversion ou le besoin: 15 faits curieux sur un thème aux implications biologiques et anthropologiques complexes.

Autrefois considéré comme "exclusif" des suspects habituels, tels que les mantes religieuses ou les veuves noires, et limité principalement à des conditions de stress élevé ou de manque de nourriture, le cannibalisme a changé de visage ces dernières années. Aujourd'hui, on sait que dans le règne animal, il est pratiqué par des centaines, voire des milliers d'espèces, et qu'il a de nombreuses fonctions, souvent bénéfiques pour toute l'espèce. Mais si l'animal, en termes biologiques, n'est pas toujours une mauvaise chose, il est plus difficile de comprendre les raisons de celle entre les hommes. Suivez-nous dans ce voyage scientifique à travers l'une des coutumes les plus dérangeantes observées dans la nature.

Dans le monde animal, le cannibalisme suit des règles précises. Les animaux immatures sont plus des proies que les adultes. Les femelles le pratiquent plus que les mâles, et les adultes de nombreuses espèces ne reconnaissent pas les œufs et les larves comme des membres de la "famille": pour eux, c'est simplement de la nourriture. Elle augmente si les formes alternatives de nourriture sont rares, et elle est directement liée au degré de surpopulation au sein d'une population. Ces lois générales ont été identifiées dans les années 1990 pour les invertébrés, puis étendues aux vertébrés. Pour les mollusques, les insectes et les arachnides, c'est presque la norme: sur la photo, une araignée mère de l'espèce Amaurobius ferox se laisse manger vivante par ses petits, dans un sacrifice extrême pour les nourrir: les nouveau-nés sont trop nombreux et trop gros pour que la mère s'en occupe les différemment.

Pour les poissons, l'absence de cannibalisme est la vraie exception. Compte tenu du nombre disproportionné d'œufs produits, de leur niveau nutritionnel élevé et de la taille de leurs parents, des millions de fois plus gros qu'eux, la couvée est une source de nourriture facile et immédiatement disponible pour ces animaux.

Il est fréquent chez les frères et sœurs. Pour les oiseaux comme les hérons et les vautours, le cannibalisme est souvent une stratégie de survie qui implique des luttes fratricides sanglantes. C'est la «stratégie du canot de sauvetage»: si les ressources pour se sauver sont limitées, seuls les plus forts survivent. Elle est plus fréquente lorsque la mère dépose des œufs asynchrones, séparés de quelques jours les uns des autres. Le frère plus âgé et plus robuste profite de sa taille pour souffler de la nourriture à l'autre, et si les parents ne peuvent pas nourrir les deux, le poussin plus âgé se nourrit du plus petit.

Il ne s'agit pas seulement de parents. Celles décrites jusqu'à présent sont des exemples d'endocannibalisme (l'alimentation de membres de son propre groupe ou de sa propre famille). Mais le monde animal regorge également d'exemples d'exocannibalisme, c'est-à-dire lorsque les «attentions» sont dirigées vers des spécimens en dehors de leur propre cercle familial. Les lions mangent les oursons des mâles rivaux en signe de puissance, après avoir remporté un combat, mais aussi pour mettre fin à l'investissement maternel des lionnes pour la progéniture ennemie. Les femelles n'iront pas en chaleur tant qu'elles auront des chiots, mais deviendront immédiatement réceptives si elles les perdent.

C'est Columbus qui a inventé le terme "cannibale". S'agissant du cannibalisme humain, c'est l'explorateur qui a rendu célèbre le nom de Canibal, une tribu des Caraïbes, jusqu'à ce qu'il devienne synonyme d'anthropophages. Il l'a fait à son retour d'un de ses voyages dans le Nouveau Monde, pour indiquer les coutumes sauvages des habitants de ces terres, jetant ainsi les bases théoriques pour justifier le massacre des conquistadors.

Il ne connaissait ni distinctions géographiques, ni périodes historiques. Mais manger son propre genre était autrefois commun en Europe aussi. En fait, on rapporte de plus en plus de restes d'hommes préhistoriques coupés en morceaux, déchiquetés, dépouillés et dont la moelle osseuse a été extraite par la main d'autres hommes. Même les Néandertaliens, qui ont également enterré leurs morts avec de vrais rites funéraires, ont parfois enlevé la chair des os des morts pour en consommer certaines parties. Le démembrement des cadavres aurait pu être une procédure particulière, liée à des rituels symboliques. Des preuves similaires ont été rapportées pour des sites archéologiques avec des ossements d'Homo erectus.

Pourquoi manger un autre homme? Dans le cas de l'endocannibalisme, c'est-à-dire en se nourrissant des os ou des cendres des proches, le but était d'empêcher que leurs «vertus» ne se dispersent et d'acquérir leur force. En se nourrissant d'étrangers, il y aurait eu des raisons économiques et "diététiques": mieux manger les prisonniers plutôt que mourir de faim.

Avec la transition des économies étroites de petits gangs ou villages, vers des systèmes étatiques basés sur l'agriculture, heureusement, il y avait aussi la possibilité de produire des excédents alimentaires plus importants. Le besoin en protéines pouvait donc être satisfait par d'autres aliments et, surtout, il valait mieux faire travailler l'esclave pour produire le surplus à vendre, plutôt que de le tuer et de rester sans main d'œuvre. Il y a aussi l'implication psychologique: l'envie de «manger l'autre» se réfère à l'incorporer pour le posséder (en référence au sexe).

Déguisé en sacrifice. Une exception à cette logique a peut-être été constituée par les Aztèques qui, malgré un appareil d'État très sophistiqué, pratiquaient néanmoins le cannibalisme de masse (on estime qu'ils sacrifiaient de 15 000 à 250 000 prisonniers par an). Cela aurait été une nécessité alimentaire: la faune du Mexique actuel était trop limitée et de petite taille pour fournir des protéines animales à une population toujours croissante qui subissait périodiquement des crises alimentaires en raison de mauvaises récoltes de maïs. Les Aztèques n'ont pas réussi à domestiquer les gros animaux et n'avaient ni ruminants ni porcs. Pour faire face à cette situation, ils auraient institutionnalisé le cannibalisme avec une religion qui prévoyait des sacrifices humains continus.

Ce n'était souvent qu'une légende. À plusieurs reprises au cours de l'histoire, la référence au cannibalisme a été utilisée pour discréditer les ennemis et justifier leur traitement inhumain. Les conquistadores l'ont fait avec les Aztèques: dans le Codex florentinus, le frère espagnol Bernardino De Sahagún a affirmé que la destruction des Aztèques était la juste punition de Dieu infligée aux personnes assoiffées de sang humain. En 1511, les dirigeants espagnols ont établi que les indigènes pouvaient être réduits en esclavage car ils n'avaient pas d'âme. De même, les chrétiens accusaient les Juifs de cannibalisme, les Britanniques le faisaient avec les Irlandais, tandis que les Allemands et les Français se diffamaient (sans parler de la croyance que les communistes mangeaient des enfants).

Il a marqué la fin de certaines civilisations célèbres. Précisément parce que c'est la dernière ressource disponible. C'est arrivé par exemple avec les populations qui habitaient l'île de Pâques, à 2500 km de l'Amérique du Sud. Les premiers Polynésiens qui s'y sont installés disposaient de fruits, de bois de chauffage et de palmiers pour construire des canoës. Et une mer très poissonneuse. Mais ils n'ont pas calculé que l'île, perdue dans l'océan, avait des ressources limitées. Peu à peu, les arbres sont tombés, jusqu'à ce que le dernier palmier soit abattu. Sans arbres pour construire des canoës, la pêche a pris fin. Les oiseaux ont disparu et les seules protéines animales étaient des rats, des insectes, des amphibiens ... et des hommes. Bref, le cannibalisme aurait été le dernier recours avant la disparition de cette civilisation.

Jusqu'au XVIIIe siècle, elle était aussi appelée "coutume de la mer". En référence au cannibalisme "obligé" pratiqué par les naufragés pour survivre. Parmi ces cas, celui qui a fait le plus sensation est, en 1816, celui du naufrage de la frégate française Méduse, qui a contraint 139 personnes sur un radeau pendant 13 jours. Seulement 15 ont été retrouvés vivants, survivant en mangeant les cadavres de compagnons de voyage. L'épisode est rappelé dans le célèbre tableau Le radeau de la méduse de Théodore Géricault.

Les humains: comment ont-ils cuisiné? Les anciens faisaient bouillir la chair humaine en jetant des pierres chaudes dans l'eau. Les cannibales de Nouvelle-Guinée préféraient la cuisson. Les Tupinambas brésiliens avaient différentes alternatives: fumer, rôtir ou bouillir, selon les "coupes" de viande. Le Mayoruma (Brésil, photo) a préparé le cerveau avec du piment et le Tupinambà a utilisé des herbes aromatiques. Les Aztèques préféraient le ragoût, aromatisé au poivre, aux tomates et aux lys hachés.

Un plat du roi. L'histoire millénaire de la Chine serait parsemée d'exemples de parties du corps humain utilisées comme ingrédients de cuisine. Loin d'être des ressources pour les mauvais moments, les plats «d'homme» étaient - selon divers témoignages historiques - un délice exotique préparé pour les hiérarchies royales ou la haute société. Mais que sait la chair humaine? Selon l'anthropologue américain Tobias Schneebaum, ce serait doux. Pour d'autres, il aurait un goût de ... poulet.

Ce n'est pas sans effets secondaires. . Le goût mis à part, se nourrir de ses semblables a aussi de dangereux inconvénients. Et nous ne faisons pas référence aux implications morales. En 1955, le médecin estonien Vincent Zigas a découvert une mystérieuse maladie infectieuse en Nouvelle-Guinée, où l'anthropophagie était encore pratiquée à des fins rituelles. De nombreux autochtones sont tombés malades avec le kuru («frisson» dans la langue locale) avec des symptômes tels que perte d'équilibre, difficulté de mouvement, tremblements. Bientôt, Zigas s'est rendu compte que la maladie était due à la coutume de se nourrir du cerveau des cadavres: ce sont principalement les femmes et les enfants qui ont été infectés, tandis que les hommes, qui ne mangeaient que les muscles des morts, ont été épargnés. L'infection (similaire à la "maladie de la vache folle") est due à un prion (une protéine) qui, résistant à l'acidité gastrique,est transféré d'une personne à une autre par la voie alimentaire. En 1957, le rite a été interdit et la maladie a disparu.

Les derniers cannibales. Les derniers cannibales de la planète s'appellent Korowai et vivent en Nouvelle-Guinée. Ils ne dépassent pas 2500 et sont divisés en groupes de 40 à 50 individus. Ils dorment dans des cabanes construites à 20 mètres au-dessus du sol dans les arbres, pour rester en sécurité, car leur existence est marquée par des querelles continues. Leur alimentation est très faible en viande et autres protéines animales. Selon Depsos, l'agence locale d'enquête indigène, les Korowai mangent presque tout le corps des ennemis (ou ils ont mangé: cette population vit toujours avec très peu de contacts extérieurs, et on ne sait pas à quel point ce rite est encore étendu). Dans tous les cas, leur objectif déclaré est rituel: restaurer l'harmonie et acquérir l'énergie vitale du Mana, la grande force magique qui remplit toutes choses.

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