Big One: à l'ombre du grand tremblement de terre

Cela s'est produit en 1812: la faute de Saint Andrew et San Jacinto, en Californie, a agi comme répéteurs du tremblement de terre. Cela peut-il se reproduire?

Le Big One est la mère de tous les tremblements de terre : comme une épée de Damoclès, il plane sur la Californie. Quelle est l'étendue du risque pour la population?

Les Californiens savent très bien qu'ils vivent à proximité et à proximité de failles dangereuses (fractures de la croûte terrestre) qui, en se déplaçant, peuvent provoquer de forts tremblements de terre. Mais si la nouvelle hypothèse avancée par le géologue Julian Lozos (California State University of Northridge) est correcte, le risque est bien plus grand que précédemment évalué.

Jusqu'à présent, on pensait que les failles californiennes, en particulier celles de Saint Andrew (faille de San Andreas, qui s'étend sur 1 300 kilomètres, un peu moins que l'ensemble de la Californie), et celle de San Jacinto, proche de la première dans sa partie sud ils produisent des bouleversements indépendamment les uns des autres.

Cela conduirait à des tremblements de terre de forte intensité, mais pas supérieurs à la magnitude 6-7.

Stress sismique. Les recherches de Lozos semblent montrer que les deux failles peuvent se déplacer simultanément, augmentant la magnitude du tremblement de terre à au moins jusqu'à 7,5. La petite différence de valeurs ne doit pas être induite en erreur, car l'échelle de Richter mesure l'énergie mécanique d'un événement sismique et est logarithmique, non linéaire: un demi-degré implique une énergie beaucoup plus élevée que le demi-degré inférieur (voir l'image ci-dessus ).

L'étude de Lozos est basée sur un modèle de tremblement de terre de magnitude 7,5 qui a frappé le sud de la Californie en 1812: le chercheur estime que le tremblement de terre a commencé dans la faille de San Jacinto, près de Mystic Lake, puis s'est propagé vers le nord jusqu'à puis "sauter" dans la faille de Sant'Andrea et continuer vers le nord.

"Si un tel tremblement de terre devait se répéter aujourd'hui, les conséquences seraient dévastatrices", a expliqué Lozos, "car la faille de San Jacinto traverse de nombreuses villes et l'amplification du phénomène serait catastrophique".

De faute en faute. Comment est-il possible qu'un tremblement de terre "saute" d'un défaut à un autre? Lozos estime que les fractures dans la même région sont soumises à des contraintes géologiques similaires: si l'on atteint le point de rupture, à l'origine d'un tremblement de terre, il est possible que l'énergie développée pourrait provoquer le déplacement d'une faille à proximité car elle aussi est à la limite de la l'énergie qu'il peut stocker.

Tout le monde ne partage pas l'hypothèse de Lozos. C'est le cas de John Vidale, directeur du Pacific NW Seismic Network, qui, sans entrer dans les mérites du tremblement de terre de 1812, estime qu'il n'y a pas suffisamment de preuves pour souligner le risque sismique de la région ou pour revoir ce que nous savons sur la physique de la tremblements de terre.

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