La planète Kepler 452-b, a découvert l'exoplanète la plus semblable à la Terre

Le télescope Kepler a découvert la première planète semblable à la Terre qui orbite autour de la zone habitable d'une étoile semblable à notre Soleil. C'est la nouvelle tant attendue après l'annonce il y a quelques jours et après une attente spasmodique et excessive. Ce sont de bonnes nouvelles scientifiques, importantes, mais nullement définitives et choquantes.

Vingt ans après la découverte de la première planète extrasolaire, les astronomes travaillant sur les données de Kepler ont identifié l'exoplanète la plus semblable à la Terre jamais découverte à ce jour: un monde probablement rocheux en orbite autour d'une étoile similaire au Soleil, appelé Kepler 452 .

"Il s'agit de la première exoplanète terrestre située dans la zone habitable d'une étoile très similaire au Soleil", explique Douglas Caldwel, astronome du SETI. Une découverte scientifique de grande valeur, qui aura cependant déçu ceux qui - grâce au tam-tam médiatique des dernières heures - espéraient une découverte improbable et sensationnelle.

L'exoplanète en question Kepler 452-b est 60% plus grande que la Terre et orbite autour de son étoile à une distance comparable à celle qui sépare la Terre du Soleil. L'étoile, qui est située à 430 parsecs de la Terre, dans la constellation du Cygne, est légèrement plus lumineux que le Soleil (10% et seulement 4% plus massif), ce qui fait de la nouvelle exoplanète un meilleur candidat pour "jumeau" de la Terre que les dernières identifiées, qui orbitent autour d'étoiles moins brillantes .

Une sélection étroite. Kepler 452b est la première à être confirmée comme planète parmi 12 candidats "forts" identifiés par Kepler en observant les variations périodiques de luminosité des étoiles.

La fin qui nous attend. Kepler 454b est cinq fois plus massif que la Terre et tourne autour de son étoile tous les 385 jours (un nombre qui se souvient de façon frappante de la durée d'une année terrestre). Son étoile a environ 1,5 milliard d'années de plus que le Soleil, et le Kepler 452b a plus ou moins le même âge: il pourrait donc offrir un aperçu du futur destin de la Terre.

Y-a-t-il quelqu'un là-bas? Son étoile devient plus brillante et plus chaude: quiconque vit sur cette planète verrait son monde sec et mourrait (SETI a fait savoir qu'il avait cherché en vain des signaux étrangers de ce système planétaire). L'annonce est venue - comme mentionné - juste à l'anniversaire (20 ans) de la découverte de la première planète au-delà de notre système solaire. Les 11 autres planètes "candidates" ont toutes un diamètre inférieur au double de celui de la Terre et gravitent autour de la zone habitable de leurs étoiles.

Le reste de la famille. Parallèlement à l'annonce, le catalogue actualisé des planètes extrasolaires candidates a été publié. Et c'est aussi une bonne nouvelle. Plus de 500 planètes candidates ont été ajoutées aux 4 175 déjà trouvées dans le passé. Mais que signifient les candidats? Le télescope Kepler identifie la présence de planètes possibles en observant les variations périodiques de luminosité des étoiles. La confirmation de leur existence est confiée à d'autres outils. Et jusqu'à ce que cela confirme, les planètes restent candidates.

À l'heure actuelle (23 juillet 2015), il y a 4 696 planètes candidates; ceux confirmés 1 879.

Les détails de la découverte de Kepler 452b seront publiés dans le Astronomical Journal.

Luigi Bignami a collaboré

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