Découvertes archéologiques trouvées sur les fonds marins en Australie au large des côtes

La découverte d'outils en pierre, sur le fond marin qui constituait des «terres émergées» alors que la mer était beaucoup plus basse qu'aujourd'hui, redessine les frontières de l'archéologie en Australie.

L'Homo sapiens a atterri en Australie en provenance d'Asie du Sud-Est il y a au moins 65 000 ans, mais les preuves archéologiques les plus intéressantes de sa présence se trouvent encore aujourd'hui au fond de la mer. C'est ce que suggère la découverte d'artefacts aborigènes sous l'eau le long du plateau continental australien (c'est-à-dire la ligne de démarcation du continent): jusqu'à présent, personne ne pensait que des artefacts vieux de milliers d'années auraient pu être conservés aussi longtemps, même très loin des côtes . Au fil du temps, l'élévation du niveau de la mer a «dévoré» des portions entières des établissements habités, mais n'a peut-être pas complètement effacé leur histoire.

Disparu sous l'eau. Lorsque l'homme a occupé l'Océanie pour la première fois, le niveau de la mer était d'environ 80 mètres plus bas qu'aujourd'hui. La baisse des températures mondiales a provoqué une nouvelle baisse et, au plus fort de la dernière période glaciaire, il y a 20 000 ans, l'océan a «commencé» 130 mètres plus bas que le niveau actuel. À la fin de la dernière période glaciaire, il y a 12 000 ans, avec la fonte des glaces, le niveau de la mer est remonté et les eaux ont inondé un tiers des terres habitables de l'Australie. La Tasmanie, d'abord, et la Nouvelle-Guinée, alors, ont été séparées du continent. L'eau a englouti 2,12 millions de kilomètres carrés de terres, y compris les établissements humains les plus proches de la côte.

Au cours des quatre dernières années, un groupe d'archéologues, de géologues, de pilotes et de sous-professionnels a étudié la région au large de la côte rocheuse de Murujuga, une île de l'archipel Dampier, dans le nord-ouest de l'Australie. La zone intérieure de cette partie de la côte est riche en art aborigène et, il y a 18 000 ans, la terre libre de la mer s'étendait sur 160 kilomètres de plus qu'aujourd'hui. L'équipe du projet Deep History of Sea Country, coordonnée par l'Université de Flinders, a étudié les cartes nautiques et les cartes géologiques de la zone pour rétrécir la zone de recherche, puis a sondé le fond de l'océan à l'aide de lasers montés sur des avions et des scanners haute résolution tractée par des navires. Dans la phase finale, les plongeurs ont découvert deux sites archéologiques au large de l'archipel,est resté sec jusqu'à au moins 7 000 et 8 500 ans, respectivement.

La pièce manquante. Dans le canal du Cap Bruguières, 269 outils en pierre ont été trouvés à une profondeur de 2,4 mètres: outils pour couper, marteler, limer, même moudre les graines et obtenir une sorte de farine. Le deuxième site, dans ce qu'on appelle le Flying Foam Passage, a montré des traces de présence humaine autour d'une source d'eau douce qui est aujourd'hui de 14 mètres de profondeur, en plus d'au moins un outil en pierre locale apte à la coupe.

Les découvertes sont importantes car elles démontrent que le matériel préhistorique peut survivre pendant des millénaires sur les fonds marins tropicaux. Des dizaines d'autres sites archéologiques d'intérêt pourraient être trouvés le long des plates-formes continentales, vulnérables aux activités anthropiques mais aussi aux menaces naturelles telles que le passage des cyclones. La connaissance actuelle de l'histoire de l'Australie est basée sur des preuves archéologiques de l'arrière-pays et sur une importante tradition orale, mais les premiers habitants du continent étaient des populations côtières arrivées par voie maritime, et la mer elle-même pouvait aujourd'hui garder les signes de leur passage .

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