Voici la plus grande araignée du monde

"Roi des araignées" trouvé en Afrique. Ou plutôt la reine: les femelles mesurent 12 centimètres de diamètre. Mais heureusement, ils ne sont pas toxiques pour les humains.

Douze centimètres de diamètre, une voracité écrasante et une différence considérable entre les tailles des mâles et des femelles. Voici l'identikit de la nouvelle araignée géante découverte en Afrique du Sud par Matjaz Kuntner, de l'Académie slovène des sciences et des arts, et par Jonathan Coddington, du National Museum of Natural History de Washington DC.

Une énorme araignée, la plus grande connue à ce jour.

La nouvelle espèce a été nommée Nephila komaci et appartient à la famille des araignées Nephilidae, connue pour les toiles d'araignée jaunâtres élaborées et pour la taille considérable des femelles par rapport aux mâles: l'ancienne mesure jusqu'à 10/12 centimètres, tandis que les mâles ils sont environ un quart de la taille.

Géants en danger. La découverte est importante pour diverses raisons: les spécimens que nous venons de trouver sont les plus grands du genre; c'est la première nouvelle découverte d'araignées Nephila depuis 1879, bien que les deux chercheurs les suivent depuis 1978; et enfin, c'est une espèce déjà menacée car il y a peu de spécimens et leur habitat idéal se trouve dans les zones d'Afrique du Sud et de Madagascar où la biodiversité est menacée par l'homme.

Des tueurs impitoyables. Les femelles de la nouvelle espèce (et en général toutes les araignées de la famille des Nephilidae) tissent un immense tissu jaunâtre qui peut même mesurer un mètre de diamètre et est si résistant qu'il peut piéger les petits oiseaux et les lézards. Mais heureusement, Nephila komaci n'est pas toxique pour les humains.

Femelles colossales. Kuntner et Coddington ont reconstruit l'arbre généalogique de ces araignées géantes. Ils ont ainsi découvert que les femelles de l'espèce évoluaient progressivement pour devenir plus grandes, tandis que les mâles restaient presque inchangés. Nephila komaci est sur l'échelon inférieur de cette échelle évolutive et serait sept fois plus grande que l'ancêtre de l'espèce.

Mais pourquoi les femelles ont-elles dépassé les mâles? Kuntner et Coddington font diverses hypothèses: une taille gigantesque permet de faire éclore plus d'oeufs et de ne pas être attaquée par une bonne partie des prédateurs des araignées, comme les guêpes, les colibris ou les fourmis.

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