Le pingouin géant du Paléocène, plus grand qu'un homme

S'il n'avait pas disparu, il aurait fait pâlir le manchot empereur: les fossiles découverts en Nouvelle-Zélande témoignent d'une diversification rapide après la disparition des dinosaures.

Des fragments osseux fossilisés trouvés en Nouvelle-Zélande ont conduit à la découverte d'une espèce éteinte de pingouin géant, plus haute que de nombreux humains. Les restes de la plume, qui figure parmi les pingouins antiques les plus impressionnants jamais trouvés, révèlent que ces créatures se sont développées très rapidement après la disparition des dinosaures. La découverte a été présentée dans Nature Communications.

Stature impressionnante. Le pingouin vivait au Paléocène supérieur, il y a entre 60 et 56 millions d'années. Il mesurait environ 1,77 mètre et pesait environ 100 kg. À titre de comparaison, le plus grand pingouin vivant, l'empereur (Aptenodytes forsteri), mesure 1,1 mètre de hauteur par 35 kg.

Les fragments fossiles ont été trouvés en 2004 sur la plage d'Otago, en Nouvelle-Zélande, mais extraits et analysés par les conservateurs du musée local de Te Papa seulement à partir de 2015. La nouvelle espèce s'appelait Kumimanu biceae, d'après les mots maoris "kumi" ( un grand monstre mythologique) et "manu", oiseau.

Libre de grandir. Ce n'est pas le premier pingouin géant à être trouvé mais c'est le plus ancien pour le moment: jusqu'à présent, on pensait que les spécimens géants de ces oiseaux avaient fait leur apparition depuis l'Éocène, il y a entre 56 et 34 millions d'années. Les ossements fossiles de K. biceae, qui incluent un fémur exceptionnellement long et des insertions particulièrement épaisses entre les ailes et le sternum, montrent que ces animaux ont atteint cette taille considérable beaucoup plus tôt qu'on ne le pensait, peut-être en raison de l'absence de grands reptiles prédateurs ou concurrents à la chasse.

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