Xylella fastidiosa: la bactérie tueuse des oliviers

Il n'y a pas de remède pour les plantes attaquées par le tueur qui vient d'Amérique centrale. Ce qui doit être fait risque de mettre à genoux la production de pétrole en Italie, mais toute la superficie des oliviers méditerranéens est menacée. Voici ce qu'est Xylella et ce qu'elle fait.

Des milliers d'oliviers éradiqués ou coupés et réduits en troncs morts. C'est le triste scénario qui nous attend dans le Salento, dans les Pouilles, où une bactérie, Xylella fastidiosa, a frappé les oliviers. Xylella, une bactérie de la famille des Xanthomonadaceae, se caractérise par sa grande variabilité génétique et phénotypique (c'est-à-dire toutes ses caractéristiques observables). Quatre sous-espèces sont actuellement connues pour infecter environ 150 plantes différentes: la gênante affecte les oliviers, les vignes et les érables; sandyi pointe vers le laurier-rose; le multiplex préfère les pêchers, les ormes, les pruniers; pauca préfère les agrumes et les caféiers.

Le mécanisme d'attaque est cependant similaire pour toutes les variétés de la bactérie: il se multiplie dans les vaisseaux conducteurs du xylème des plantes hôtes: il obstrue les vaisseaux qui transportent l'eau et les nutriments des racines à la tige et aux feuilles, créant une sorte de gel qui empêche la fluidité du fluide. Les plantes infectées se dessèchent ainsi complètement.

Comment l'infection se produit-elle?

La bactérie n'est pas sporogène mais se transmet par les insectes vecteurs, en particulier ceux de la famille des Cicadellidae, qui se nourrissent de la succion des vaisseaux lymphatiques des plantes grâce à une pièce buccale. Se nourrissant d'une plante infectée, ils transmettent ensuite la bactérie à une plante saine. L'équipe du Dr Donato Boscia du CNR de Bari (Institut pour la protection durable des plantes) a découvert que dans le cas spécifique de la Xylella qui a frappé les oliviers des Pouilles, l'insecte vecteur est le Philaenus spumarius, connu sous le nom de sputacchina.

D'où est ce que ça vient?

En étudiant l'ADN de la bactérie, en le comparant à une base de données internationale, Boscia a conclu que la Xylella présente dans les Pouilles est la même qu'au Costa Rica. Un très long voyage, si vous pensez que l'insecte vecteur vole pendant une centaine mètres ou plus, profitant des vents.

Ce n'était donc pas le crachat?

L'insecte est un vecteur, ce n'est pas son origine. "L'hypothèse la plus probable est que Xylella est arrivée avec une plante déjà infectée", explique Boscia. Certains indices donnent du crédit à cette explication: à Gallipoli, où le premier foyer de la bactérie s'est produit en 2010, il existe une grande pépinière qui importe de nombreuses plantes de l'étranger, notamment de Hollande; en Hollande, l'analyse de l'ADN d'un caféier malade a conduit à une souche endémique du Costa Rica; enfin, le pays d'Amérique centrale est un grand exportateur de plantes ornementales (comme le laurier rose): 43 millions en 2012. Seules de nouvelles investigations nous ont permis depuis de dater l'infection (le premier cas en 2010) et le «patient zéro» , un laurier rose d'origine néerlandaise et d'origine costaricienne.

Y a-t-il un remède?

Boscia n'est pas optimiste: «Bien que la bactérie soit connue depuis plus d'un siècle, il n'existe à ce jour aucune thérapie pour traiter les plantes malades. Les personnes infectées sont perdues. " Cependant, il existe une solution. "Ne pouvant agir sur la bactérie, il faut agir sur le vecteur, sur les insectes qui la propagent, par exemple avec un traitement insecticide et souvent en coupant l'herbe, pour éliminer les larves et les insectes encore jeunes." Malheureusement, une autre intervention est également nécessaire: "Il faut réduire le réservoir de bactéries, et pour cette raison le seul outil est l'élimination des plantes infectées". Ci-dessous, dans une vidéo Coldiretti, les stratégies et la prophylaxie pour contenir Xylella fastidiosa.

Des millions de dégâts ... Est-ce "d'urgence"?

Avec plus de 377 000 hectares de terres plantées d'oliviers, les Pouilles sont la première région oléicole en superficie, avec une production de plus de 11 millions de quintaux d'olives par an. A ce jour, les estimations de l'échantillon sur les plantes malades ne sont pas en mesure de clarifier l'ampleur du problème: "Les cas positifs rencontrés lors des contrôles", explique Pantaleo Piccinno, président de Coldiretti Lecce, "représentent 10% des plantes suivies. On peut donc estimer, peut-être aussi par défaut, que sur tous les oliviers des Pouilles, il y en a un million de malades ». Cette baisse entraînera cependant une nouvelle baisse de la production pétrolière, après la mauvaise saison estivale de 2014, qui a déjà marqué une baisse de 35%. Cependant, ce n'est qu'un morceau d'un problème plus large,qui concerne toutes les régions méditerranéennes cultivées d'oliviers, de l'Espagne à la Grèce et pour l'Union européenne, nous sommes au moins en "état d'alerte".

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